【中国科学报】科学家首次捕捉到星际暗云诞生

  记者日前从中国科学院国家天文台获悉,国家天文台星际介质演化及恒星形成团组博士生左沛及研究员李菂综合利用多台望远镜,首次观测到正在诞生的分子暗云。《天体物理学》杂志近日发表了这一成果,并被《自然》杂志选为研究亮点予以介绍。
  氢是宇宙中丰度最高的元素,是物质的主要组分。氢原子发出波长为21cm的超精细结构谱线辐射,是现代射电天文学的开创性发现之一。恒星形成于星际分子云中。因此,氢原子转化为氢分子的过程是宇宙可视结构形成的关键起始步骤。银河系中存在着大量的氢原子和氢分子。但是,由于氢原子弥漫在整个银河系,以及氢分子缺乏永久偶极矩,难以在银河系内的同一区域同时对二者进行准确测量。
  科研人员发展并命名了一种名为中性氢窄线自吸收(HINSA)的观测方法,在适当条件下解决了这一问题。HINSA方法通过分离氢原子的吸收成分直接测量分子云中的氢原子柱密度,并基于此进一步分析得到分子氢气形成速率及分子云的化学年龄。
  左沛和李菂等基于对孤立冷暗分子云的空间及地面望远镜的多波段观测,利用HINSA方法首次发现了围绕尘埃暗云的相对富含原子的环状结构,揭示其为正在形成的分子云。
  基于天体化学模型的计算表明,氢原子的丰度分布为2%~0.2%,形成时标约为600万年。这一结果约束了氢分子形成速率、辅助星系演化(特别是气体)的模拟,并确定了原行星盘化学演化的重要初始参数。
  科研人员介绍,这项工作展示了射电波段HINSA观测方法的重要功能,也为中国500米口径球面射电望远镜(FAST)的科学规划提供了观测依据。FAST开展的高灵敏中性氢巡天,能够大规模测量银河系内的HINSA特征,为理解星际介质演化提供系统的观测基础。
  (原载于《中国科学报》 2019-06-18 第8版 探索发现)

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