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  《科学》杂志官网近日消息称,一项探索非编码DNA的新研究发现,调节基因活性区域的改变也可能导致自闭症,令人惊讶的是,这些变化倾向于从非自闭症的父亲那里继承而来。  过去十年中,研究人员已经发现了数百种可能影响大脑发育,从而增加自闭症风险的基因变异,但这些变异主要来自直接编码蛋白质的DNA中。此外,科学家一直试图在患者个体基因组中发现如何自发产生突变,而非从父母中寻找遗传突变。  论文作者、加利福尼亚大学遗传学家乔纳森·赛博特说:“基因组中只有2%由蛋白质编码基因组成,那些被称为‘垃圾’DNA的非编码部分,迄今在自闭症研究中一直被忽视。”  赛博特团队对能调节基因表达的非编码DNA部分特别感兴趣,他们研究了来自829个家庭的全基因组序列,包括自闭症个体、其没有患自闭症的兄弟姐妹和他们的父母。  评估个体非编码区DNA碱基变化带来的影响非常困难,因此,研究团队选择了所谓的大序列DNA结构变体作为考察对象。每个人在其基因组中仅有数千个结构变异,这样就缩小了分析范围,仅需要检查一小部分基因结构变体即可。  他们查找了一般人群变异少于预期的区域,包括在脑发育过程中负责调节基因活性并启动基因转录的位点,然后,通过检查父母对自闭症和非自闭症儿童的影响模式,检查这些区域的结构变体是否与自闭症有关。  研究人员发现,父亲传递了超过50%的变体,这表明自闭症儿童可能遗传了父亲而不是母亲的风险变异。为验证这个结果,赛博特团队随后测试了另外1771个家庭的样本,再次验证了上述结论。  对此,斯波坎华盛顿州立大学的神经科学家和计算生物学家露西卡·佩西欧托认为:“这是一篇非常好的文章,虽然有挑战性,但让我们思考自闭症遗传学的不同成因,这是对该领域的巨大贡献。”

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图片来源:《科学》  当太阳系45亿年前尚处于婴儿期时,一群原始行星在太阳周围旋转,其中一些合并为越来越大的天体,而另一些则在行星级的冲撞中变为碎片。那些撞击可能形成无数的宇宙碎片,其中一些作为富含碳的小行星围绕太阳旋转。现在,对一颗类似小行星的残骸的新分析却支持另外的观点:它们实际上是太阳系丢失的一颗行星的残骸,这些丢失的行星的体积有的可能类似于水星,甚至更大。  AlmahataSitta陨石是2008年落在苏丹努比亚沙漠中的数百块岩石碎片,其中包括一些被称为“橄辉无球粒陨石”的纹理粗糙的富含碳的碎片。其内部是微小的钻石,在最初形成时直径约为100微米,比星际气体和尘埃云层中的碳蒸汽凝结而来的钻石颗粒大得多。排除其他可能性之后,一项新研究提出,该陨石内的钻石形成于一颗大原始行星深部,并且是在它遭遇撞击变为宇宙碎片之前形成的。  那么,这颗行星究竟有多大呢?陨石内钻石中富含铁元素的硫化物提供了关键的证据。研究人员在近日发表于《自然—通讯》的文章中报告称,因为这些矿物质仅能在相当于地球海平面大气压约20万倍的压强下形成,因此这些钻石可能在体积相当于水星或更大的原始行星核心附近形成。另一个选择是,它们可能是在体积相当于火星或更大天体的富含金属物质的核心外围形成的。

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寻找伴侣让贝氏开角龙进化出美丽的角。图片来源:IMAGEBROKER  像三角龙这样长着角的恐龙,有精致的褶边和刺装饰它们的头骨,并随着时间的增长而变得更加精致和多样化。后来的物种,例如贝氏开角龙(如图),其褶边长达1米。古生物学家提出了几种是什么刺激了这种精心制作的“头饰”进化的想法。最近,一些研究人员认为,这可能是一种与其他恐龙交流的方式,以便帮助它们认识自己物种的成员。  为了检验物种识别是否为这些装饰物进化背后的驱动力,科学家研究了那些同样会共享领地的长着角的物种是否也有更独特的装饰物。他们比较了1035个不同物种对的350种不同特征。  结果显示,在同一地区,有38对物种同时存在,另外63对物种同时生活在同一块大陆上,尽管它们的化石从未在同一地区被发现。研究人员指出,没有任何证据表明,这些物种对中的任何一个明显区别于来自不同时期或完全不同区域的物种对。  这意味着角的进化不太可能是为了帮助动物识别自己的物种。相关论文近日刊登于《皇家学会学报B》。研究人员表示,更为合理的解释是,角的进化是由群体内性关系的信号驱动的:褶边和角意味着健康和力量,而更大、更漂亮的装饰物能帮助主人吸引配偶。

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